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DivisionAfrique

Des preuves toujours plus nombreuses pointent vers une séparation du continent africain. Comment celui-ci va-t-il se dérouler ?

Au matin du 19 mars 2018, une gigantesque faille est apparue en plein milieu de la route Mahiu-Narok, au Kenya. De plus de 15 mètres de profondeur et 3 kilomètres de long, cette impressionnante rupture serait la première d'une série qui mèneront à la séparation du continent africain.


Quand la Terre bouge

À l'heure actuelle, il est encore difficile de dire si la fissure apparue au Kenya est le résultat direct de ce système de rift. La lithosphère terrestre est formée de deux couches : la croûte et la partie supérieure du manteau. Cette structure est divisée en plusieurs plaques tectoniques, en mouvement les unes par rapport aux autres.

Les forces à l’origine de ces déplacements peuvent amener certaines plaques à se rompre et à créer de nouveaux îlots terrestres."Lorsque la lithosphère est soumise à une force d’extension horizontale, elle s’étire et devient plus fine. Elle finira par se fracturer, menant à la formation d’une vallée du rift", explique Lucia Perez Diaz pour le site The Conversation.

Le système de rift est-africain en est un exemple. "L'activité le long de la branche orientale de la vallée du Grand Rift, qui longe l'Éthiopie, le Kenya et la Tanzanie, est devenue évidente lorsque la grande fissure est soudainement apparue au sud-ouest du Kenya."


À quoi faut-il s'attendre ?

Débuté il y a environ 20 millions d’années, durant le Miocène, ce rifting (déchirure de la lithosphère) pourrait bien mener à une individualisation et une océanisation de la plaque somalienne. En somme, l'Afrique pourrait bien être divisée en deux.

Pas d'inquiétude à avoir toutefois, car ce processus prendra encore plusieurs millions d’années. En 2019, la mission TRAILS aura pour rôle de déployer plusieurs stations sismiques le long de la dépression de Turkana, une région du rift dont l'activité géologique est encore mal comprise.

Son étude permettra de mieux comprendre la structure continentale héritée du Mésozoïque, mais également le rôle des deux panaches de magma pressant actuellement contre la croûte terrestre et précipitant sa fragilisation.

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